ANTELOPE AUDIO DISCRETE 4 測試報告

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Antelope,未必是大家熟識的名字。但聽過 Antelope 的朋友,可能聽過他們的 Master Clock產品。從前錄音室時代,如果有兩個或以上的 AD 或 DA Convertor,都需要連接一個 Master Clock 將他們的 Sampling Rate Synchronise 在一起。雖然,很多 Convertor 都會附設 Word Clock 輸出,但質素還是沒法跟獨立的 Master Clock 相比。

Antelope 就是發展 Atomic Clock 在Pro Audio 應用而打出名堂。

當大家想起 DSP FX、Analogue Modelling、 Hi End Mic Pre、Thunderbolt 連接,一定會想起UAD Apollo。問題是,UAD 的Plugins 價錢高昂,令一眾用家卻步。而且,UAD 推出的新 Plugin 永遠不會包括在之前的套裝裡面,意味著用家跌入UAD 的EcoSystem,只好乖乖繼續幫Universal Audio 打工。

今次測試的,是 Antelope 最新推出的 Discrete 4,看看它如何挑戰 Apollo 的地位。

硬件

顧名思義,「Discrete 4」是有特別意思的一個名字。眾多同價位的 Hi-End Interface ,選用的 Mic Pre Amp Module ,都是由一組合成電路組成 Input 的部分;而 Antelope Discrete 4,卻是由不同電容、獨立芯片所組裝而成的。和大型 Mixing Console 一樣,所以零件與零件之間的干擾比較少,聲音有著大型 Mixing Console 同一樣的特性 – 高頻通透而有深度。

連接電腦方面,採用了 Thunderbolt 和 USB,兼容 PC 和 Mac。24Bit/192kHz 業界標準的分析度,提供4個 Analogue ( 2個Hi-Z,2個 +48v Phantom Power)Input、2個Master,4個Line Out,獨立 Coaxial SPDIF、ADAT/Toslink ; 還有精準的 Word Clock I/O。 另外較特別的,就是提供4個 Headphone Out,免卻獨立Headphone Mixer 的麻煩。

當然,這麼廣泛的連接對應,機身一定是重量十足(3.7磅),這對一些跑場地錄音的朋友沒那麼 User Friendly。操作,就是一個控制音量的大旋鈕,和3個小一點的按鍵。

操作表現

由操作說起,那前面的操作鍵是非常直觀的。最頂一個,選擇Volume 調整那一個 Headphone 或 Monitor Out 的總音量,中間一個,控制 LCD 顯示的資訊、如 Signal Input、Output,Mic Gain,Sampling Frequency 等;最下面一個,控制幾個 Mic Pre 的 Mic Gain。用後感就是一句:You never need to guess what you are doing。因為每個按鈕也獨立功能,只要巡環按一次,總會找到想要的選項。

Discrete 4 的 Mic Pre 是非常特別出色的表現。就是說,同級價錢的對手,用上的都是所謂高性能的 Mic Pre,如 UA Apollo、MOTU、RME等。不是說他們的 MicPre 是次一級貨色,但當你用上一支比較專業的 Condenser Mic,你還是很容易地聽得出,Interface 的效果比那些獨立的 Channel Strip 或大型 Mixing Console 的相差很遠。相比之下,Antelope Discrete 4 能提供那種圓滑和細緻,相信很多人還是聽到有很大分別。當然,UA 用上1073 Plugin 之後的效果是另一回事,因為那是 Modelling 的功勞。

Software

可能大家都對 FPGA 這個名字不太熟識。這不是一種新的 Plugin Format,而是一個在 Antelope Mixing Panel 運行的一種運算方式。好處是,這種運算非常高效率和提供極低 Lantency。所謂低 Lantency 並不是依賴低 Buffer,而是DSP,「Nearly Real Time」的那一種。所以,設計上,Antelope 希望你在 Tracking 時用 Analogue Modelling 的輔助,錄「Wet Track」進入電腦。

操作上,FPGA 和 AU、VST 等不一樣,不能直接在DAW 使用,而須要用 Antelope Mixer 提供的內建 Routing 連接(類似以前 ReWire的那一種)使用 Antelope 提供的 Modelling。Modelling 包括 EQ、 Compressor、Guitar 和 Reverb 等,感覺就是6-70年代的 Analogue Gear 都有提供。 跟機的 FX Pack 內容上與額外付費版(Premium Pack)一樣都是大約50種 Plugins,但 Premium Pack 在 Mixer 內可提供 4 條,每條可加入2個不同的 Plugin 的 Channel Strip,而基本版,只提供 2 條,每條可加入2個不同的Plugins 的Channel Strip。Reverb 是付設在 Master Buss,所以不佔 Slot,兩個Plugins,就是用作EQ 和Compressor,基本上 Tracking 是沒有問題的。

Verdict

當然,以 Real Time DSP Analogue Modelling 作賣點,一定很多人將 Discrete 4/8 和 Apollo 相比。論Modelling Plugins 的質素上分別是非常細(因為所謂 “Mojo” 都是 97%與100% 的分別)。

其實,Discrete 4 的真正賣點是 Console Grade 的 Mic Pre,這一項,是沒有競爭對手提供類似的選擇。當然,如果閣下會用 Modelling 做 Mixing,那必然會選擇 UA Apollo,然後配 Satellite 和一大堆 Vintage Plugs;但如果,閣下追求 Clarity,與及 Tracking 時一點點 Touch up,Antelope Discrete 4 幫你慳的一筆,足夠你一部全新的 iMac Pro。